Negara tuan rumah menyangkal pengkritik dan melangkaui jangkaan dengan melepasi mudah Mesir 3-1 semalam malah memastikan tempat mereka dalam 16 terbaik sebuah Piala Dunia buat kali pertama sejak era Soviet.

Rusia yang berpesta gol – menjaringkan lapan kali dalam hanya dua perlawanan – telah melonjakkan peminat-peminat sendiri yang membalasnya dengan menjadi inspirasi lelaki-lelaki berbaju merah di padang, yang sekian lama berpencapaian sederhana di peringkat tertinggi.

“Bolehkah anda percayainya?” tanya akhbar Moscow, Sport Express.

“Kami menanti sekian lama bagi ini,” kata Menteri Sukan, Pavel Kolobkov.

Mereka sememangnya menanti.

Pasukan bola sepak Rusia dikaitkan prestasi teruk dengan pasukan hoki ais dan legenda-legenda Olimpik yang kejayaannya sudah lama menjadi satu sumber kebanggaan besar negara.

Presiden Vladimir Putin berkata bahawa dia menjangka Rusia mampu menjulang trofi emas Piala Dunia apabila dia membantu menjamin hak penganjuran pada 2010. Namun dia diragui terpaksa berkata begitu.

Dia menjadi terlalu yakin tetapi pemain-pemain memberikan peminat-peminat alasan yang amat kecil untuk diharapkan apabila Piala Dunia mendekati – memasuki kejohanan sebagai negara di ranking terendah, menurun ke-70 di dunia.

Rusia tidak menang dalam tujuh perlawanan menjelang perlawanan pembukaan mereka, dengan hampir seluruh benteng mereka tiada kerana kecederaan.

Mereka hanya mampu melakukan satu percubaan ke sasaran dalam dua pemanas badan terakhir mereka dan diejek keluar padang oleh penyokong-penyokong yang kecewa.

Negara itu di ambang yang terburuk sebaik sahaja Piala Dunia bermula minggu lalu tetapi Rusia melonjak prestasinya dan menampilkan satu keajaiban.

Mereka meledak lima gol melepasi Arab Saudi dengan dua gol Denis Cheryshev muncul sebagai seorang bintang segera, sebelum mengehadkan penyerang bintang Mesir, Mohamed Salah dengan hanya satu gol daripada satu sepakan penalti dalam perlawanan kedua mereka, semalam untuk layak.

Peminat-peminat yang terkejut gembira selepas persembahan menentang Arab Saudi kini mulai percaya, memikirkan sejauh mana kumpulan pemain ini mampu pergi. – AFP